El salmón transgénico

Poco antes de navidades, se publicaron varias noticias sobre la inminente aprobación del salmón transgénico para consumo humano en EEUU. La empresa estadounidense AquaBounty obtuvo el visto bueno de la agencia reguladora de EEUU, la FDA (Food and Drug Administration). Podría ser el primer animal transgénico aprobado para consumo humano en el mundo, lo que no es cualquier cosa.

¿Para qué?

Estamos esquilmando los caladeros y cada vez hay más demanda de pescado, lo que está propiciando el desarrollo de una importantísima industria de piscifactorías. Este salmón está modificado genéticamente para un crecimiento más rápido que el salmón convencional. Incorpora, en el salmón atlántico  (Salmo salar), genes de otras dos especies de peces: el salmón real (Oncorhynchus tshawytscha) y el Zoarces americanus. La empresa estadounidense AquaBounty lo promociona como una forma de incrementar la producción de alimentos, reducir impactos ambientales y crear empleo. Unos argumentos ya conocidos, los mismos que se usaron para introducir cultivos transgénicos y que todavía están por demostrar. 

No es un alimento, es un fármaco

Esté salmón, que lleva años esperando su aprobación, ha pasado uno de los últimos obstáculos que le quedaba, el visto bueno ambiental de la FDA. Pero lo que no nos contaba ninguno de los periódicos españoles que trataron el tema (El País, ABC, La Opinión A Coruña o Público en su momento) es que esta agencia considera los animales transgénicos como medicamentos veterinarios, y no como alimentos. ¿Qué se consigue así? Basicamente, limitar el alcance de los estudios de riesgo, como los de seguridad alimentaria o los relativos a posibles alergias. Además, como en la Unión Europea, toda la evaluación se basa en los estudios aportados por la empresa, que muchos científicos independientes consideran sesgados, incompletos y con graves errores. Entre otras cosas, no se ha estudiado a fondo el proceso de inserción de estos genes y las muestras para los estudios eran demasiado reducidas para poder sacar conclusiones estadísticamente significativas.

¿Es seguro comer salmón transgénico?

No parece que la FDA se haya tomado muchas molestias en averiguarlo. Los datos presentados indican mayor porcentaje de una hormona relacionada con la incidencia de cancer en humanos y un 52% de incremento en su potencial alergénico. En cuanto a composición nutricional, parece contener menos proteínas y más grasa, y presenta grandes diferencias en contenido de vitaminas, minerales y aminoácidos.

Está también la cuestión del uso (y abuso) de antibióticos en la cría de pescado. Por los datos que aporta la empresa, el salmón transgénico podría necesitar un mayor uso de antibióticos, con posibles problemas de salud, alergias o generación de resistencias.

Consideraciones sobre bienestar animal

Los datos de la propia empresa reconocen que el salmón transgénico sufre mayores tasas de malformaciones y problemas de salud no observados en salmones convencionales. Lo que resulta bastante inquietante conociendo las condiciones ya de por si crueles de los peces criados en piscifactorías. Pero la FDA ha decidido que estos temas se evaluarán mejor en un seguimiento posterior a su aprobación.

Salmones kilométricos

Por si nuestro sistema alimentario no fuese ya una de las principales causas de cambio climático, la propuesta inicial de AquaBounty es producir los huevos de salmón en sus instalaciones de la isla del Príncipe Eduardo, Canadá, para después llevarlos por transporte aéreo a Panamá, criarlos allí, y transportarlos por barco a EE.UU. para su consumo. La lógica empresarial debe estar muy clara, pero la ambiental no se intuye por ningún lado. La FDA ha evaluado tan solo los riesgos de este sistema de producción, pero AquaBounty tiene intención de vender huevos de salmón a otras empresas de cualquier país, y los riesgos de este trasiego internacional de huevos y salmones transgénicos no ha sido considerado.

¿Y si se escapan?

No parece que se hayan analizado a fondo las potenciales consecuencias de que estos salmones transgénicos entren en los ecosistemas. Científicos del United States Fish and Wildlife Service calificaron la evaluación de riesgos realizada por la FDA como “excesivamente simplista”. Y estos escapes son una posibilidad real. Cada año, millones de salmones escapan de los criaderos, compitiendo con los salmones salvajes. Incluso a la propia Aquabounty ya se le han escapado algunos de sus instalaciones en Panamá a raíz de una tormenta. Mientras, una publicación científica apuntaba que con el escape de tan solo 60 peces transgénicos puede suponer la extinción de una población de 60.000 animales en tan solo 40 generaciones de peces.

En caso de escape, el salmón transgénico puede competir con el salmón salvaje por comida y para su reproducción, y hay estudios que afirman que sobreviviría en libertad. La respuesta de la empresa es que estos salmones transgénicos serán esteriles, aunque reconocen en la solicitud de aprobación que solo en un 95% de los casos. Plantea también planes de contención en su cría, que generan también muchas dudas debido al pequeño tamaño de los huevos de salmón.

¿Todo esto es necesario?

La industria salmonera no ha recibido este salmón transgénico con mucha alegría. Llevan muchos años desarrollando variedades de salmón de crecimiento rápido por métodos convencionales. Una de las principales empresas noruegas del sector, Salmobreed, asegura que algunas de ellas presentan tasas de crecimiento superiores al salmón transgénico.

Los mismos intereses de siempre

Yo lo intento, pero mira que es dificil escribir un post sobre estos temas sin mencionar a Monsanto. Casi la mitad de las acciones de Aquabounty pertenecen a la empresa de biología sintética Intrexon, que cuenta entre sus directivos con Robert Shapiro, antiguo Presidente de Monsanto. Por complicar la historia un poco más, Intrexon compró su parte de la empresa a un antiguo Ministro de Economía de Georgia. Aquabounty mantiene un acuerdo con Oxitec, la empresa británica que está liberando mosquitos transgénicos, para patentar métodos de esterilización.

Resulta evidente que toda la industria biotecnológica está expectante (y presionando) ante la aprobación del salmón transgénico, como primer paso a futuros desarrollos. Parte de sus expectativas de negocio dependen de cómo se regule, considere y apruebe el salmón de AquaBounty.

La industria del salmón ya es suficientemente dañina

La cría de salmón ya está esquilmando los caladeros. El salmón es una especie carnívora, y son alimentados frecuentemente con capturas pesqueras de otras especies. Gran parte de las capturas se dedican ya a la alimentación de pescado en piscifactorías y criaderos en forma de harinas y  aceites de pescado. Por cada kilo de salmón se necesitan tres kilos de otras especies. Y es de esperar que un salmón que crece a más velocidad consuma más alimento. Según AquaBounty, su salmón transgénico consume hasta cinco veces más alimento que uno convencional

¿Y estará bueno?

Cualidades como el sabor, la textura, la calidad o los costes de producción no han sido incluidos en la evaluación de la FDA, con lo que es complicado saber cómo sabe este nuevo salmón. Lo que si sabemos es que es rechazado por una mayoría de la población estadounidense, que demanda que en caso de llegar a la venta, sea etiquetado.

Su llegada a la alimentación, ¿es inminente?

Parece que a la FDA le llevará aún un tiempo revisar los miles de comentarios recibidos en el periodo de alegaciones. Además, llega en un momento en el que el debate sobre los alimentos transgénicos está muy vivo en EEUU, con múltiples intentos para su etiquetado, y con una opinión pública cada vez más crítica. Mientras, en la Unión Europea ya se está preparando el marco regulatorio para su tramitación, pero la experiencia con los cultivos transgénicos nos indica que es bastante probable que este salmón tardará en llegar a ser debatido en Europa.

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2012 en agricultura y alimentación (desde la soberanía alimentaria)

Ahora que empiezan a circular listas con los grandes hitos del 2012, y sobre todo después de leer esta sobre agricultura y alimentación en EEUU, ahí va mi propuesta de hechos importantes a nivel estatal, desde un punto de vista de soberanía alimentaria.

1.- Un Gobierno al servicio de la industria

Este año ha supuesto el reestreno como Ministro de Agricultura (ahora también de Medio Ambiente) de Arias Cañete. Además de gestionar un recorte del 25% en la partida adjudicada a su departamento, el Ministro ha puesto toda la maquinaria a favor de los intereses de la agroindustria. Un poco lo que venía haciendo el PSOE, especialmente en tiempos de Elena Espinosa, pero ahora ya sin disimular.

Arias Cañete se ha posicionado claramente a favor de la industria biotecnológica y los cultivos transgénicos, con declaraciones rotundas como que “el maíz transgénico es más ecológico que el convencional“. También se ha prodigado en actos de la agroindustria, y ha puesto dinero y el Ministerio para actos de propaganda.

Pero el de Agricultura no es el único departamento claramente posicionado a favor de la agroindustria. El nombramiento de Ángela López de Sá Fernández, Directora de Asuntos Científicos y Normativos de Coca-Cola, como Directora Ejecutiva de la Agencia Española de Seguridad Alimentaria es un caso de puertas giratorias que escandalizaría en cualquier país democrático. Menos en España, claro.

Mientras, en política científica cambiamos a una Ministra, Cristina Garmendia, antigua directora del lobby de la industria de los transgénicos, por una Secretaria de Estado que apostó por Rubalcaba en las elecciones, cuyo nombramiento sublevó a gran parte de los apoyos sociales del PP y que, por suspuesto, viene del mundo de la biotecnología, Carmen Vela.

2.- Reforma de la PAC

2012 era el año clave en el debate sobre la reforma de la Política Agraria Común (PAC), que marcará la agricultura y alimentación europea de 2014 a 2020. Sin embargo, los avances en las negociaciones han sido poco significativos y están muy condicionados por los recortes en el presupuesto.

La propuesta no le gusta a casi nadie. No reconoce al profesional agrario que vive realmente de la agricultura ni plantea mecanismos de regulación de mercado que eviten volatilidad de precios y garanticen rentas justas para agricultores y agricultoras. Tampoco afronta una distribución más justa y equitativa de las ayudas o contribuye a una mayor integración de criterios ambientales. Y en un contexto de reducción del presupuesto global de la Unión Europea, parece que el recorte en el presupuesto agrario destinado a España puede situarse entre el 11% y el 16%.

3.- La agricultura ecológica se consolida (y recibe cada vez más ataques)

La agricultura ecológica sigue consolidándose. Aumenta a nivel estatal su superficie de cultivo (un 11,76% en 2011, alcanzando las 1.845.039 hectáreas) y, en menor medida, su consumo. Y al irse conformando como alternativa real al modelo de agricultura industrial, cada vez recibe más ataques. En 2012, una revisión de estudios realizada por la Universidad de Stanford ha servido de excusa a practicamente todos los medios de comunicación para publicar artículos muy duros contra la agricultura ecológica. Tomando la parte que más interesaba del estudio, pero resaltando menos la baja calidad de los estudios analizados o los riesgos para la salud de la presencia de restos de pesticidas.

Esto, añadido al coro de titulares del mismo estilo que desde hace un par de años llegan desde el frente de la biotecnología ( “La agricultura orgánica no es mejor, es un capricho de ricos”, “La agricultura ecológica es una etiqueta comercial, ya que no hay evidencias científicas de que sea mejor”, “Lo ecológico no es más sano, ni más bueno para el medio ambiente”), demuestra que este modelo de agricultura es ya una alternativa real.

4.- Ataques y recortes al mundo rural

Éste ha sido un año duro de recortes y ataques a derechos sociales básicos, que el mundo rural ha acusado especialmente. Con unos servicios públicos en las comunidades rurales en contínuo proceso de desaparición, se han realizado movilizaciones para defender la escuela pública en el medio rural, contra la intención de suprimir las entidades locales más pequeñas y participativas. el recorte brutal de las partidas dedicadas al medio rural o el copago sanitario. 2012 ha acelerado el intento de desmantelamiento del mundo rural, y está generando cada vez más movimientos de respuesta.

5.- Nuevos y desastrosos acuerdos comerciales.

2012 ha servido para avanzar en varios acuerdos comerciales por parte de la UE con importantes repercusiones agrarias y sociales. Así,casi a final de año el Parlamento Europeo dio el visto bueno al acuerdo de libre comercio con Colombia y Perú. Pero el que ya está mostrando sus consecuencias es el acuerdo UE –  Marruecos, que está arrastrando los precios de productos como el tomate por debajo de los precios de producción, favoreciendo los intereses de los grandes capitales agroexportadores y que tiene al sector en pie de guerra.

6.- Nueva Política Pesquera Común

A finales de 2012 debería haber estado aprobada la nueva Política Pesquera Común en la UE, una reforma más que necesaria para abordar problemas como la sobrepesca o el abandono de la pesca artesanal. Tras la propuesta realizada por la Comisión en 2011 y la falta de acuerdo de los Gobiernos, el año ha terminado con una votación bastante positiva en la Comisión de Pesca del Parlamento Europeo. Tras su votación en el Plenario, debe pasar por los Estados miembro antes de su implementación en 2014.

7.- La gran distribución, cuestionada

En 2012 el papel de las grandes superficies de distrubución en la cadena alimentaria ha estado más que nunca presente en el debate. Ya sea por la cantidad de comida que desechan, por si la donan o no a bancos de alimentos, o por sus margenes comerciales. Y mucho tuvieron que ver las acciones del Sindicato Andaluz del Campo en verano en un Mercadona y un Carrefour y que consiguieron situar en los medios de comunicación durantes algunas semanas temas en general silenciados.

Pero estas grandes superficies continúan con las mismas prácticas abusivas que sufren especialemnte los pequeños y pequeñas agricultoras. El diferencial entre lo que se le paga al agricultor frente a lo que se cobra al consumidor, un índice calculado por organizaciones agrarias y de consumidores sigue siendo insostenible. Mejorar esta situación fue una de las grades promesas de Arias Cañete, a través de una Ley de Mejora de la Cadena Alimentaria. El anteproyecto de esta ley, que fue publicado en octubre, no parece contentar al sector.

8.- Crecimiento exponencial de alternativas en consumo, producción y distribución

En línea con lo que sucede en otras regiones, las alternativas al modelo agroindustrial de alimentación se extienden cada vez con más fuerza en el Estado Español. Surgen más grupos de consumo, como se refleja en los mapeos de Aragón, Madrid, Ibiza o a nivel estatal. Hay un nuevo impulso a estas iniciativas desde nuevos movimientos sociales como el 15M o de otros movimientos no tan nuevos como el sindical. Los huertos urbanos se extienden por muchas ciudades. Se consolidan y amplían los mercados campesionos y las iniciativas de venta directa.

Este año se han consolidado los canales cortos de distribución como una realidad también a nivel institucional. Y hay cada vez hay más iniciativas sociales de dinamización y coordinación a nivel estatal y europeo para el intercambio de experiencias.

9. Los riesgos de la dependencia

Una de las peores crisis que nos ha dejado el 2012 ha sido la del sector lácteo. Una crisis por el precio de los piensos, arrastrados por la subida del precio de la soja, que ha dejado al descubierto los riesgos asociados al modelo de ganadería que se ha impulsado desde las instituciones. Cuando un ganadero tiene que estar más pendiente de las fluctuaciones del precio de la soja en la Bolsa de Chicago que del tiempo, aparecen titutales como este: “El pienso es más caro que la leche“. Y las consecuencias han sido nefastas, con la desaparición de cada vez más explotaciones.

La excesiva dependencia de la ganadería (industrial) europea de las importaciones de soja para piensos genera una dependencia de los mercados internacionales que pocos pequeños o pequeñas productoras pueden soportar en tiempos de crisis. Un problema que ha entrado dentro de la debate sobre la PAC este año, pero no se está tomando lo suficientemente en serio.

10. Agrocombustibles (biocombustibles), entre el fracaso y la guerra comercial

2012 ha sido una año incierto para la industria de los agrocombustibles. Guerras comerciales con Argentina que ponen en “lenta agonía” al sector del biodiésel,  el fin de la exención de impuestos de la que gozaban plantea dificultades a un sector que ya de por si produce muy por debajo de su capacidad instalada. A esto le añadimos que este año aumentó el precio de los alimentos y se sucedieron los llamamientos de instituciones internacionales a replantear la apuesta por estos combustibles para evitar nuevas crisis alimentarias Y el cuestionamiento cada vez mayor de sus supuestos beneficios ambientales. En los próximos meses debe comenzar el debate sobre la revisión de los objetivos obligatorios de introducción de agrocombustibles marcados por la UE.

11.- Lucha contra la especulación (alimentaria, sobre la tierra, urbanística)

2012 ha sido también un año de luchas contra la especulación. Luchas por la tierra, como la desarrollada en forma de ocupaciones de fincas; de resistencia frente a la especulación urbanística y de grandes capitales financieros como Eurovegas en Madrid o Barcelona; y también de lucha contra la especulación alimentaria, con campañas contra la banca española que ofrecen este tipo de productos financieros y una Directiva Europea de Mercados de Instrumentos Financieros debatida en 2012, que intenta regular este tema por ahora con muy poca ambición.

12.- Agricultura como alternativa de economía real

En un año que empezó malo para el campo, con una grave sequía, ha continuado la tendencia de vuelta al mundo rural y a la agricultura, complicada de cuantificar, pero que en un contexto de casi 5 millones de parados en todo el país parece imparable. Los medios de comunicación lo reflejan de forma contínua, incidiendo frecuentemente en una de las características de este regreso, la migración al campo de población con estudios universitarios, en línea con los que sucede en otros países. 2012 nos deja la idea de que, en tiempos de crisis, parece que la agricultura es uno de los pocos valores seguros que nos quedan, a pesar de la falta de apoyo institucional.

David Sánchez Carpio @dscarpio

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